The 3 things you need to know about Bitcoin — in English and Español

Security & Privacy

This is a guest post by Jose Perez, Senior Researcher, F-Secure Labs.

Desplácese hacia abajo para el español.

1. What is Bitcoin?

Bitcoin is a digital currency based on Cryptography and Mathematics which provides an alternative payment method to the traditional currencies. Commonly defined as a crypto currency, Bitcoin was publicly presented in 2008 by a mathematician named with the Satoshi Nakamoto pseudonym. The use of this currency has greatly evolved during the last years bringing the worldwide attention. Today, a growing number of online shops accept bitcoins as payment and it’s even possible to exchange bitcoins to other conventional currencies such as US dollars. Even though the Bitcoin exchange rate has had fluctuations, its value has reached astonishing numbers. A couple of weeks ago for example, one bitcoin exchange rate was up to $1,000 US dollars. Certainly, digital currencies such as Bitcoin will create new exchange models and ideas which will change the way economies and even societies work.

2. How does Bitcoin work?

Anyone with a computer connected to the Internet can openly participate in Bitcoin. The most common way to get started is using a free application called “Bitcoin miner”. Its main task is to generate new bitcoins which are granted as a reward for verifying some of the transactions happening between the Bitcoin users. These transactions are validated in a computer by solving several mathematical problems to maintain the system integrity, such process is known as “Bitcoin mining”. In other words, the more powerful computers you can use to mine, the more money you can make.

Once you count with a number of Bitcoins, any device with an Internet connection can be used to make transactions and go shopping. Moreover, using bitcoins require a digital wallet, quite similar to a conventional wallet with the main difference of being stored and managed through software which can be executed in multiple devices such as smartphones or computers.

3. Which are the pros and cons of Bitcoin?

One the most notable Bitcoin advantages is how the actual exchange is made. Bitcoins can be transferred directly from one individual to another without the use of a central authority such as banks or any other intermediary. The transactions fees are lower and transferring bitcoins worldwide is made quickly and easily. Bitcoin does not require banks to transfer money, making them unnecessary and that is the reason why banks dislike the whole exchange model. Additionally, Bitcoin offers a reasonable level of anonymity aiming to support its users privacy, but occasionally it has misused for illegal activities including online fraud.

The well established presence of Bitcoin in the Internet and its use across multiple devices is bringing more users every day. However, every user must be concerned any of the devices (smartphones, computers, …) and software (Bitcoin miners, digital wallets, …) required to participate in Bitcoin, can be indeed susceptible to attacks. A criminal would, for instance, target a vulnerable smartphone or computer to steal the bitcoins from the owner digital wallet.

Moreover, we have observed how during 2013 Bitcoin has been chosen by cyber criminals as the payment mechanism for their extortion models. Additionally, they have used bitcoins to increase their income by infecting a considerable number of computers to perform the mentioned “Bitcoin mining” at a larger scale, thus generating new bitcoins and therefore making money. We are talking about scenarios where, for example, a large group of computers in South America are running continuously upmost their resources mining bitcoins for a Russian online crime gang.

***

1. Qué es el Bitcoin?

Bitcoin es un sistema monetario digital que se basa en la Criptografía y las Matemáticas para proporcionar un medio de pago alternativo a la moneda tradicional. Este tipo de moneda digital, conocida como bitcoin, fue presentada públicamente en el año 2008 por un matemático conocido por el seudónimo de Satoshi Nakamoto. El uso de esta moneda ha evolucionado notablemente en los últimos años acaparando la atención internacional. Cada vez más tiendas online aceptan el pago en bitcoins e incluso se ha adoptado el cambio a otras divisas tradicionales. A pesar de las fluctuaciones de Bitcoin, su valor ha alcanzado valores inesperados. Hace unos días, por ejemplo, el valor de un bitcoin alcanzaba los 1000 dólares. Sin duda alguna, sistemas monetarios como Bitcoin supondrán nuevos modelos de intercambio e ideas que cambiarán las finanzas y la sociedad tradicional.

2. Cómo funciona?

Cualquier persona con una computadora conectada a Internet puede participar libremente en Bitcoin. La manera más común de iniciarse es usando una herramienta software gratuita conocida como “Bitcoin miner”. La misión de dicha herramienta es la generación de nuevas monedas o bitcoins que se consiguen como recompensa por la verificación de las transacciones monetarias que ocurren entre los usuarios de Bitcoin. La verificación de bitcoins se realiza a través del cálculo, en una computadora, de diversos problemas matemáticos que son necesarios para mantener el sistema. Dicho de una manera sencilla, si se dispone de muchas computadoras potentes, se puede generar mucho dinero, muchos bitcoins.

Una vez se dispone de bitcoins, cualquier dispositivo con conexión a Internet puede ser empleado para realizar compras o transacciones. Las operaciones con bitcoins requieren el uso de una cartera digital, muy parecida a una cartera tradicional salvo que se almacena y se gestiona por medio de software en dispositivos como un smartphone o una computadora personal.

3. Cuáles son sus ventajas e incovenientes?

Una de las ventajas más notables del sistema Bitcoin es el modo de intercambio. Los bitcoins pueden ser transferidos de individual a individual sin la actuación de un banco o intermediario, las comisiones son mínimas y el transferir bitcoins de un país a otro es rápido y sencillo. Las transferencias de dinero en forma de bitcoins hacen innecesario el uso de los bancos. Una de las razones por las que éstos no comparten este tipo de modelo. El sistema Bitcoin también ofrece un nivel notable de anonimato a favor de la privacidad de sus usuarios, pero que también puede favorecer su uso en actividades criminales.

El uso extendido de Bitcoin a través de Internet y de múltiples dispositivos favorece su expansión entre los usuarios. Es necesario ser consciente que tanto los dispositivos como el software utilizados en Bitcoin pueden sufrir de vulnerabilidades. Un criminal podría, por ejemplo, atacar un smartphone o computadora vulnerable para robar los bitcoins de la cartera digital del propietario.

La revalorización y características propias del sistema Bitcoin están fomentando su mayor adopción entre las bandas criminales que operan en Internet. Hemos observado como Bitcoin está siendo utilizado como medio de pago para los modelos de extorsión de ciertas bandas criminales. Asimismo, Bitcoin se emplea para conseguir un beneficio directo a través de la infección de múltiples computadoras para la obtención de nuevos bitcoins.

Hablamos de escenarios, como por ejemplo, el tener un conjunto de computadoras comprometidas en México ejecutando al 100% de sus recursos para generar nuevos bitcoins en beneficio de una banda criminal en Rusia.

[Image BTC Keychain via Flickr.com]

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